'Higgs is een bescheiden man'

Het befaamde Higgs-boson lijkt eindelijk gevonden te zijn, dankzij de deeltjesversneller in Zwitserland. “Er breekt een nieuwe tijd aan voor de deeltjesfysica”, zegt natuurkundige en NWO-voorzitter Jos Engelen.

Het God-deeltje, zoals het Higgs-boson ook wel wordt genoemd, is het laatste puzzelstukje van het standaardmodel in de deeltjesfysica. Er zijn vele miljoenen geïnvesteerd om een installatie te bouwen die het deeltje zichtbaar kon maken, waarvan de Britse natuurkundige Peter Higgs het bestaan bijna een halve eeuw geleden voorspelde.

Tijdens de presentatie van de ontdekking, vanochtend in Zwitserland, zat Jos Engelen stomtoevallig naast de 83-jarige Higgs. “Er waren veel belangstellenden, maar gelukkig waren er plaatsen gereserveerd voor de officials, waar ik ook nog een beetje bij hoor”, vertelt Engelen. Vijf jaar lang stond hij aan het hoofd van de bouw van de deeltjesversneller LHC.

Higgs is een bescheiden man, vindt Engelen. “Hij is blij dat het deeltje nog tijdens zijn leven is aangetoond, zei hij. Het leek alsof hij zich afvroeg waar hij alle aandacht aan had verdiend. Hij vroeg me nog: wat moet ik nou zeggen?”

“Veel betrokkenen zijn een beetje euforisch”, zegt Engelen. “Ze hebben hier een groot deel van hun professionele leven gewijd. Het is een ontlading. De kans dat het toch nog om achtergrondruis gaat, is geloof ik één op de tien miljoen. Bovendien hebben twee verschillende experimenten het deeltje aangetroffen.”

In de deeltjesversneller LHC botsen protonen met hoge snelheid op elkaar, zodat ze uit elkaar spatten en hun bouwstenen zichtbaar worden. Er zijn zo’n twintig miljoen botsingen per seconde. “Voor een experimenteel fysicus is het lastig zoeken in de wirwar van deeltjes die dan ontstaan”, zegt Engelen. “Al helemaal omdat de massa van het Higgs-boson niet was voorspeld. Hiervandaan kunnen we verder. We moeten nu de precieze eigenschappen van het boson gaan onderzoeken. Ik ben ervan overtuigd dat we nu een gaatje hebben waardoor we mooie, nieuwe dingen gaan vinden. Misschien komen we eindelijk de donkere materie op het spoor: we weten dat die er is, maar niet waar die uit bestaat.”

Engelen is lyrisch over de ingenieurs en technici die de Large Hydron Collider (LHC) hebben gebouwd. “De snelheid van de elektronica, de perfectie van vacuüm, de halfgeleiders… het is echt ongelofelijk. Nog maar tien jaar geleden wisten we niet hoe we die elektronica moesten bouwen. We moesten nog enkele technische doorbraken komen voordat het zou werken. Het is allemaal gelukt. Het is een kunststuk.”

Prof.dr.ir. Teun Klapwijk, van het Kavli Instituut voor Nanowetenschappen, reageert ook enthousiast op het nieuws. “Het is een enorme ‘tour de force’. Met vijfhonderd man die deeltje detecteren is knap teamwerk. Ik ben benieuwd hoeveel auteurs er op het wetenschappelijke artikel komen te staan”, lacht hij.

Maar volgens Klapwijk is de ontdekking vooral interessant voor de elementaire deeltjes fysici. “Dit soort onderzoeken staat ver van de wetenschappelijke vraagstellingen waar we ons aan de TU mee bezighouden”, aldus de onderzoeker. “Voor mijn werk als vastestof fysicus heeft het in ieder geval geen consequenties.”

 


 


27 november 2014 14.21

Big data debat: privacy versus innovatie

De Nationale DenkTank organiseerde op 26 november in Amsterdam een debat over big data. Het werd een levendige afweging tussen kansen en gevaren, waarbij de eerste wonnen.
27 november 2014 12.38

Ook vierdejaars wo-student krijgt straks geen basisbeurs meer

Universitaire bachelorstudenten die erop rekenen dat ze in hun vierde bachelorjaar nog een basisbeurs krijgen, vergissen zich. Ook zij vissen vanaf volgend collegejaar achter het net.

27 november 2014 12.35

Wageningse student wint prijs voor studie naar wolken

Met zijn onderzoek naar wolken heeft Martin Sikma gisteravond de Student Research Award gewonnen. Hij onderzocht hoe vocht en chemicaliën in wolken getransporteerd worden.
26 november 2014 17.15

Vermiste student meldt zich

Vermiste student meldt zich De vermiste student Erik Deenen is terecht. Hij heeft zichzelf vanmiddag gemeld bij de politie in Hengelo. Dat laat een woordvoerder namens de familie weten.

26 november 2014 14.42

Succesvol Noors protest tegen collegegeld

Succesvol Noors protest tegen collegegeld De landelijke studentenbond van Noorwegen kraait victorie: de Noorse regering trekt haar plan in om collegegeld te heffen voor niet-Europese studenten.
26 november 2014 10.16

Nevenfuncties hoogleraren niet allemaal openbaar

Nederlandse hoogleraren zouden naar schatting minstens zeventienduizend nevenfuncties hebben. Een derde van al die functies wordt niet vermeld, schrijft weekblad de Groene Amsterdammer vandaag.

  Meer